Levy-yhtiö tai levymerkki on musiikkitallenteiden tai musiikkivideoiden markkinoinnista vastaava brändi tai tuotemerkki. Toisinaan levy-yhtiö toimii myös näitä brändejä ja tuotemerkkejä hallinnoivana kustantajana, joka valvoo ja ohjaa myös äänitallenteiden ja musiikkivideoiden tuotantoa, valmistusta, jakelua, markkinointia ja myynninedistämistä. Levy-yhtiöillä voi olla yksi tai useampi levymerkki, jolla yhtiön tai muiden tuottamaa musiikkia julkaistaan.

Levy-yhtiö voi myös valvoa äänitallenteiden ja musiikkivideoiden jakeluun liittyviä tekijänoikeusasioita. Lisäksi levy-yhtiöt etsivät aktiivisesti uusia lahjakkuuksia ja kehittävät uusia artisteja eteenpäin sekä pitävät yllä sopimuksia levyttävien artistien ja heidän manageriensa kanssa. Nykyään levy-yhtiöt hoitavat myös usein artistien ja yhtyeiden keikkamyyntiä ja oheistuotekauppaa.

Levymerkkiä kutsutaan toisinaan myös englanninkielisellä sanalla ”label”, joka tarkoittaa alun perin vinyylilevyn keskelle painettua ympyränmuotoista tarraa, johon on painettu yleensä levyn valmistajan nimi ja muuta tietoa.

Levy-yhtiöiden asema musiikkiteollisuudessa

Valtavirran musiikkiteollisuudessa levyttävät artistit ovat olleet perinteisesti riippuvaisia levy-yhtiöistä, jotka laajentavat heidän kuulijakuntaansa, markkinoivat artistien albumeita ja edistävät niiden soittamista musiikin suoratoistopalveluissa, radiossa ja televisiossa. Levy-yhtiöt tarjoavat artisteille myös tiedotusvastaavia, jotka auttavat esiintyjiä hankkimaan positiivista mediajulkisuutta. Lisäksi levy-yhtiöt pitävät huolen siitä, että artistien tuotteita on saatavilla kaupoissa ja muissa yhteyksissä.

Internetin yleistyttyä yhä suurempi määrä artisteja pyrkii välttämään ylimääräisiä kustannuksia ja saamaan uutta yleisöä internetin kautta esimerkiksi musiikkivideoiden avulla. Kun tähän yhdistetään vielä jatkuvasti tippuvat levymyynnit ja verkosta ilmaiseksi ladattavan ja kuunneltavan sisällön määrän nopea kasvu, levyteollisuus on joutunut uudistumaan nopeasti 2000-luvulle tultaessa. Levy-yhtiöt ovat alkaneet tehdä artistien ja yhtyeiden kanssa niin kutsuttuja 360-sopimuksia, joissa sopimus kattaa levyjen lisäksi myös artistin kiertueet ja tuotteiden myymisen.

Eri kokoisia levy-yhtiöitä

Levy-yhtiöt voivat olla kooltaan hyvin erilaisia. On olemassa pieniä, paikallisia ja itsenäisiä ”indie”-levy-yhtiöitä, sekä valtavien kansainvälisten mediayritysten osana toimivia suuria levy-yhtiöitä. Ja kaikkea tältä väliltä. Maailmassa on ollut vuodesta 2012 lähtien ainoastaan kolme todella suurta levy-yhtiötä, jotka ovat Universal Music Group, Sony Music Entertainment ja Warner Music Group.

Kolmen suurimman levy-yhtiön hallintaan kuulumattomia levy-yhtiöitä ja musiikkijulkaisijoita kutsutaan yleisesti itsenäisiksi levy-yhtiöiksi, vaikka ne olisivat suuria monitasoisia yrityksiä. Toisinaan itsenäisillä tai indie-levymerkeillä tarkoitetaan sellaisia itsenäisiä levy-yhtiöitä, jotka poikkeavat rakenteen ja koon kriteereillä mitattuina kaupallisista yrityksistä.  Joillekin indie-levymerkki taas tarkoittaa lähes mitä tahansa levy-yhtiötä, joka julkaisee valtavirrasta poikkeavaa musiikkia riippumatta levymerkin yhtiörakenteesta. Itsenäiset levymerkit tarjoavat artisteille tyypillisesti paremman osuuden levymyynnistä, mutta niillä ei ole välttämättä suuria taloudellisia voimavaroja esimerkiksi markkinointiin.

Suhteet artisteihin

Levymerkit sopivat yleensä artistin kanssa yksinomaisen levytyssopimuksen, jonka mukaan yhtiö saa rojalteina osuuden levymyynnin tuloista vastineeksi siitä, että levymerkki markkinoi artistia. Sopimukset voivat kattaa pitkiä tai lyhyitä aikoja, eivätkä ne välttämättä liity pelkästään tiettyihin levyihin. Kun sopimus on kerran solmittu, menestyvät artistit pystyvät yleensä jatkossa neuvottelemaan sopimukselleen paremmat ehdot. Tästä on kuitenkin myös poikkeuksia. Esimerkiksi Prince ajautui riitaan levy-yhtiöiden kanssa, varsinkin Warner Bros. Recordsin. Tuolloin hän esiintyi jonkun aikaa poskessaan teksti ”slave”.

Levy-yhtiöiden ja artistien välisissä sopimuksissa voidaan määritellä, että artisti tuo levymerkille valmiiksi äänitettyjä levyjä tai että levy-yhtiö hoitaa levyttämisen. Jos artistilla ei ole aiempaa levytyshistoriaa, levy-yhtiö on usein mukana valitsemassa tuottajan, levytysstudion, lisämuusikot sekä levytettävät kappaleet. Levy-yhtiö voi myös valvoa ja ohjata levytyssessioiden tuloksia. Kokeneiden artistien tapauksessa levy-yhtiö ei ole yleensä juurikaan mukana levytysprosessissa. Levymerkkien ja artistien suhde voi olla toisinaan hankala. Monien artistien albumeita on muutettu tai sensuroitu jollain tavoin levy-yhtiön toimesta ennen julkaisua.